Muchas grandes empresas anhelan reavivar la magia innovadora del emprendimiento, pero muy pocas lo logran. Los motivos han sido bien documentados, e incluyen:

  • Las grandes empresas establecidas responden ante inversores que valoran resultados financieros predecibles y regulares. En consecuencia, estas empresas son intolerantes a los riesgos inherentes de cualquier innovación atrevida.
  • El desarrollo de una carrera en empresas consolidades suele implicar evitar fracasos sonoros, no llamar la atención; pero los emprendedores necesitan fracasar repetidamente para lograr avanzar.
  • Las empresas grandes atienden al consumidor medio, se centran en el mercado de masas; los emprendedores innovadores buscan primero los usuarios pioneros.

Por estas razones, y otras más, por lo general supone un esfuerzo inútil que las empresas se pregunten: "¿Cómo podemos actuar como una empresa emergente, ágil y rápida?" No pueden. Y eso significa que ha llegado el momento también de utilizar un nuevo enfoque. Las grandes organizaciones tradicionales, las mismas que ahora sufren para adaptarse a una era digital caracterizada por el riesgo y la velocidad, harían bien en tomar nota de FirstBuild, un experimento de GE Appliances, la división de pequeños electrodomésticos de General Electric (GE), que muestra un gran potencial.

El experimento FirstBuild

A mediados de 2014, GE Appliances lanzó FirstBuild –un laboratorio de innovación y microfábrica amparados por GE– para equipar a una empresa muy establecida y con muchos años a sus espaldas con las habilidades propias de una start-up. La separación es la clave. Como una empresa independiente que opera bajo su propia marca, FirstBuild desde luego no representa otro intento de transformar la cultura corporativa de una empresa tradicional.

Las instalaciones de FirstBuild, ubicadas en Louisville (Kentucky, EEUU), están en la esquina noreste del campus de la Universidad de Louisville, a unas pocas millas y todo un mundo de distancia del Appliance Park de GE. Allí, una comunidad abierta de diseñadores industriales, científicos, ingenieros, alumnos y aficionados colabora con empleados de FirstBuild para diseñar, desarrollar y comercializar electrodomésticos innovadores. La pequeña plantilla a tiempo completo de FirstBuild incluye un director general, un coordinador de operaciones y un coordinador de ventas; roles que uno esperaría encontrar en cualquier empresa de tamaño similar. Además, hay un community manager cuyo trabajo consiste en asegurarse de que FirstBuild atraiga y promueva una comunidad notable de innovadores.

Como comunidad, FirstBuild persigue la innovación de fuente abierta, en contraste con la propiedad intelectual (PI) que persiguen GE Appliances y otras empresas grandes de productos de consumo. Los visitantes e inventores reciben una cálida bienvenida en las instalaciones de FirstBuild y las innovaciones que se desarrollan allí se exhiben con orgullo en lugar de ocultarlas bajo un velo.

Puesto que FirstBuild es una comunidad abierta, también necesita llevar sus ideas a la práctica de forma rápida, no vaya a ser que otra empresa las lleve al mercado antes. Por eso FirstBuild está diseñada para ser veloz. El laboratorio junta la capacidad no solo de inventar, sino también de prototipar, fabricar y comercializar productos nuevos. La comunidad de First Build hace de todo, desde elaborar conceptos de producto hasta labores de diseño, ingeniería, fabricación y ventas a microescala. Normalmente, FirstBuild fabrica y vende aproximadamente 1.000 unidades de un nuevo producto. Si la demanda supera esa cantidad, se considera una validación de mercado y GE Appliances puede añadir el producto a la cadena de producción de la empresa matriz tras pagar un porcentaje de los ingresos totales de las ventas a los inventor(es) miembro(s). A tener en cuenta es que los miembros de la comunidad que acepten esta oferta aún pueden licenciar sus inventos a otros, incluso a rivales de GE Applicances. Lo que gana GE Applicances es la poderosa ventaja de ser el primero en llegar al mercado.

FirstBuild ya se ha marcado unos cuantos tantos destacables. Uno es Opal, una asequible  máquina de hielos "nugget" para el hogar. El hielo nugget –los pequeños y suaves cubitos que ofrecen algunos restaurantes por su "masticabilidad" y retención de sabor– se produce raspando las escamas de hielo que se forman en el interior de un cilindro de aluminio enfriado, tiene alrededor de un 50 % de aire por volumen, por lo que resulta inusualmente suave y sabroso. La idea de Opal fue publicada en principio por un miembro de la comunidad en el foro web FirstBuild.com. A la gente le encanta el hielo nugget. ¿Por qué no ofrecerle una máquina de hielo nugget para casa? Los prototipos fueron desarrollados en la microfábrica de FirstBuild mientras una campaña de crowdfunding para Opal en Indiegogo recaudó rápidamente tres millones de dólares (unos 2,6 millones de euros). Las ventas por comercio electrónico generaron otros tres millones de dólares, y la demanda se mantuvo fuerte incluso después de subir el precio de venta recomendado por el fabricante (MSRP, por sus siglas en inglés) de 329 dólares (unos 283 euros) a 499 dólares (unos 429 euros).

Otra invención de FirstBuild, el Horno de Pizza Monogram, fue añadida recientemente a la línea de lujo Monogram de hornos de pared profesionales y europeos de GE Appliances. La comunidad FirstBuild señaló que miles de consumidores estaban instalando hornos de leña para pizzas en jardines y patios para poder hornear pizzas con la calidad de un restaurante en sus casas. El Horno de Pizza Monogram compacto de interiores introduce esta experiencia distinguida en las cocinas domésticas y consigue una pizza de estilo napolitano en menos de dos minutos.

Electrodomésticos inteligentes

En FirstBuild se presta especial atención a atraer el talento tecnológico necesario para inventar una nueva generación de electrodoméstivos inteligentes. Un buen ejemplo es ChillHub, una nevera que concibió y desarrolló FirstBuild para ofrecer una "plataforma de posibilidades" a los aspirantes a inventor. ChillHub incluye dos estaciones USB con cuatro puertos cada una, además de una conexión wifi. Los inventores de la comunidad de FirstBuild trabajan ahora en prestaciones inteligentes como el relleno automático de jarras de agua, desodorantes, sensores de bacterias e incluso sensores que pueden alertar al propietario de que se le está acabando la leche.

Otras innovaciones de electrodomésticos inteligentes que están saliendo de FirstBuild incluyen una placa de cocción de precisión con un sensor de temperatura conectado por bluetooth, un enfriador de vino inteligente y una lavadora/secadora parlante que habla inglés y español para ayudar a los discapacitados visuales a seleccionar el ciclo de lavado/secado adecuado.

Con una comunidad de más de 12.000 miembros, FirstBuild le da acceso a GE Appliances a un abanico infinito de pensamientos innovadores a la vez que su micronegocio de FirstBuild le permite actuar a la misma velocidad que lo haría una empresa emergente. Mejor aún, esos beneficios se logran prácticamente sin coste. Los ingresos y márgenes de beneficio de FirstBuild lo han posicionado para convertirse en un emprendimiento totalmente autofinanciable en 2018.

Replicar el experimento

El éxito del experimento FirstBuild se vio afirmado todavía más después de adquirir Qingdao Haier el año pasado, la división de electrodomésticos de General Electric. Ahora están en marcha planes para replicar FirstBuild en Shanghái (China), donde la comunidad se centrará en la innovación de dispositivos de internet de las cosas (IoT, por sus siglas en inglés).

¿Pueden otras empresas grandes y consolidadas emular el ejemplo de FirstBuild? ¿Deberían? Más de 50 empresas de la lista Fortune 1.000 han visitado FirstBuild, y muchas han expresado su interés en replicar la idea. Como empujón para cualquiera que quiera seguir los pasos de FirstBuild, una iniciativa prima-hermana de ésta pronto ofrecerá una plataforma adecuada para reunir una buena comunidad de perfiles innovadores capaz de abordar retos de innovación. Llamada "Giddy" (en honor a la sensación de elación, en este caso al inventar algo nuevo, que describe ese término anglosajón), el lanzamiento de la plataforma está programado para septiembre de 2017.

Esperamos que muchos encuentren en FirstBuild un precedente convincente. Las innovaciones líderes de mercado están intrínsecamente asociadas con el crecimiento líder de mercado, el cual es increíblemente difícil de conseguir desde grandes empresas. El modelo de FirstBuild supone un gran paso hacia la resolución de ese dilema fundamental.