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Han pasado 50 años desde mayo del 68, cuando Francia pasó por un período de malestar social, y un año desde la elección del reformista de centro Emmanuel Macron como presidente. El país francófono está viviendo estos aniversarios con una serie de huelgas, mítines y ocupaciones en respuesta a la agenda económica de Macron. Los estudiantes, los trabajadores y los jubilados protestan contra los trenes, las líneas aéreas, las residencias de ancianos, las universidades y las delegaciones gubernamentales. Las protestas ya le han costado su trabajo al CEO de Air France, que renunció después de que los trabajadores rechazaran su propuesta de un aumento salarial del 7% en un periodo de cuatro años (los sindicatos piden un aumento inmediato del 6%). Esto no es especialmente sorprendente para un país conocido por sus poderosos sindicatos y un fuerte apego a los derechos sociales.

Sin embargo, esta vez, las cosas parecen diferentes.

En 1995, una huelga de trenes paralizó a Francia y obligó al Gobierno a retractarse de su propuesta de reforma del sector ferroviario. Por el contrario, los disturbios actuales, aunque considerables, no son comparables y el Gobierno no parece estar dispuesto a ceder mucho ante los manifestantes. Los organizadores del movimiento reclaman una convergence des luttes (convergencia de luchas) entre los que se oponen a la reforma para abrir a la competencia el sector ferroviario o a la que permite que las universidades públicas examinen con más rigor a los aspirantes y aquellos que desean un aumento salarial o que se oponen a las reformas laborales y fiscales de Macron. Sin embargo, hasta ahora, este grito de protesta no está logrando movilizar a las masas o irrumpir de una forma significativa al país.

¿Por qué no? Para empezar, a pesar del descontento en algunos sectores, a la economía francesa no le va tan mal. El PIB creció en un 1,9% el año pasado, el desempleo está disminuyendo lentamente y las finanzas públicas están mejorando más rápido de lo previsto. Además, las nuevas tecnologías están ayudando a amortiguar el efecto de las huelgas de transporte al permitir que las personas trabajen desde su casa o compartan automóviles. Finalmente, los ciudadanos (al menos según las encuestas) siguen apoyando los esfuerzos del Gobierno para aprobar las reformas que prometió desde hace mucho tiempo. Un año después de la elección de Macron, Le Monde ha escrito que el presidente "resiste en las encuestas de opinión, a pesar de las fragilidades". A un mes y medio de las vacaciones de verano y varios días después de la huelga, la oportunidad para que los sindicatos marquen una victoria se está cerrando. (Por supuesto, nunca diga nunca jamás, como muestra el sorprendente rechazo del acuerdo en Air France).

Una segunda razón por la que las manifestaciones no pueden frustrar las reformas de Macron es que los sindicatos también están cambiando. En 2017, justo antes de la elección de Macron, el sindicato izquierdista CGT perdió su predominio histórico y fue ignorado en las elecciones de los representantes de los trabajadores por el CFDT, un sindicato más moderado y de centro. Además, incluso si se consideran muy fuertes, los sindicatos franceses son, en términos de afiliados, tan débiles como los de Estados Unidos. Solo el 11% de los empleados en Francia pertenecen a un sindicato (en comparación con el 10% en EE. UU., el 15% en Australia, el 26% en Canadá y el 67% en Suecia), incluso menos si nos centramos solo en el sector privado.

Lo que diferencia a los sindicatos de Francia de los de EE. UU. es que casi todos los trabajadores están cubiertos por un acuerdo a escala sectorial, estableciendo salarios mínimos y otros derechos básicos. Gracias a la extensión de los acuerdos privados a todos los trabajadores y empresas, los sindicatos pueden influir de forma más amplia de lo que les permitiría su reducida afiliación. En otras palabras, aunque no tienen muchos miembros, los acuerdos que hacen se aplican a todos los trabajadores de la industria. No obstante, su baja afiliación se usa cada vez más para cuestionar la capacidad de los sindicatos para hablar en nombre de un gran grupo de personas y no solo en representación de su base limitada.

Aunque es poco probable que las huelgas recientes obliguen a Macron a hacer grandes concesiones, el público francés es muy comprensivo con los sindicatos. Aunque los gerentes en Francia tienden a considerar que la calidad de las relaciones laborales en Francia es bastante baja, en 2010 el 43% de los ciudadanos franceses declararon la confianza en los sindicatos, en comparación con el 25% en los Estados Unidos.

No es sorprendente que Macron haya puesto las relaciones laborales en el centro de sus esfuerzos de reforma. Quiere dificultar a los sindicatos que extiendan los convenios colectivos más allá de aquellos que los firmaron. Su propuesta de reforma introdujo la posibilidad de que las empresas con menos de 20 empleados negocien un convenio colectivo incluso en ausencia de un delegado sindical, siempre que al menos dos tercios de los empleados respalden el acuerdo. También permite a las empresas de 20 a 50 empleados negociar con un representante electo, incluso si los sindicatos no lo han ordenado explícitamente. Los sindicatos temen que estas iniciativas amenacen su dominio y generen abusos por parte de los empleadores, que cuentan con un mayor poder de negociación que los empleados.

Algunos observadores creen que estas reformas en realidad podrían servir para mejorar y rejuvenecer a los sindicatos. La reforma daría a los trabajadores más incentivos para unirse, en lugar de dar rienda suelta a los acuerdos sectoriales. Además, al acercar las negociaciones al lugar de trabajo, la calidad de las relaciones laborales puede mejorar, ya que los sindicatos y los empleadores estarían más inclinados a negociar acuerdos concretos y pragmáticos sin el simbolismo político que a menudo marca las negociaciones a nivel nacional. Basta decir que no todos los sindicatos en Francia lo ven de esa manera.

Mientras que para la mayoría de los observadores extranjeros las huelgas siguen siendo un rasgo típico francés (tanto que aparecieron en una polémica obra de arte que se expuso en el edificio donde los líderes europeos se reunieron en Bruselas Bélgica hace algunos años), los tiempos también parecen estar cambiando para los sindicatos franceses. Hasta el momento, no han podido alterar las cosas lo suficiente como para forzar concesiones de Macron. La siguiente pregunta será si tienen el poder de impedir que Macron cambie la forma en la que ellos mismos operan.

Las opiniones y argumentos expresados ​​aquí son los del autor y no reflejan necesariamente los puntos de vista de la OCDE o la de sus países miembros.