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"El hecho básico es que la tecnología elimina puestos de trabajo, no trabajo. La política económica tiene la obligación continua de hacer coincidir los aumentos en el potencial productivo con los aumentos en el poder adquisitivo y la demanda. De lo contrario, el potencial creado por el progreso técnico se desperdicia en la capacidad ociosa, el desempleo y la privación". -Comisión Nacional de Tecnología, Automatización y Progreso Económico, Tecnología y Economía Americana, Volumen 1, febrero de 1966, pág. 9.
 
El miedo a que las máquinas reemplacen el trabajo humano es algo que ha existido en la mente de las personas desde la época de los luditas a principios del siglo XIX. Sin embargo, la mayoría de los economistas han considerado "el fin de los seres humanos en puestos de trabajo" como un temor sin fundamento, incompatible con las pruebas. La visión estándar del cambio técnico es que algunos trabajos se ven desplazados por la sustitución de máquinas por mano de obra, pero el temor al desplazamiento total está fuera de lugar porque se crean nuevos empleos, en gran parte debido al aumento de la productividad impulsado por la tecnología. Los humanos siempre se han alejado del trabajo adecuado para las máquinas y otros trabajos. Esto fue cierto en la década de 1930, cuando el cambio se alejó de la agricultura, a través de la década de 1990 y principios de 2000, cuando el cambio fue en gran parte fuera de la fabricación.
 
Sin embargo, la expansión de lo que se puede automatizar en los últimos años ha suscitado la pregunta: ¿esta vez es diferente?
 
No tiene que ser así. Sí, hay motivos de preocupación, tanto técnicos como políticos. Las máquinas ahora pueden asumir tareas menos rutinarias y esta transición se produce en una época en la que muchos trabajadores ya están luchando. Sin embargo, con las políticas correctas podemos obtener lo mejor de ambos mundos: automatización sin desempleo desenfrenado.

¿Esta vez es diferente?

A día de hoy, la automatización ha significado robots industriales y hardware y software diseñados para tareas predecibles, rutinarias y codificables que requieren fuerza física y esfuerzo y la repetición de tareas lógicas, como el cálculo. Con la robótica, la inteligencia artificial (IA) y el aprendizaje automático, la automatización parece estar en condiciones de asumir una mayor proporción de trabajos de alta productividad y una gama de tareas que previamente eran dominio de los humanos. Estas son tareas que requieren la resolución de problemas, la toma de decisiones y la interacción dentro de un entorno poco predecible. La automatización de este tipo incluye automóviles sin conductor y el diagnóstico de enfermedades.

 
La ansiedad de la automatización se agudiza por un mercado laboral que se ha inclinado contra los trabajadores en los últimos 30 años, con una desigualdad de ingresos cada vez mayor y salarios reales estancados. El crecimiento salarial no se ha mantenido al ritmo del crecimiento de la productividad; la participación del trabajo en el PIB ha disminuido y la participación del capital ha aumentado. El contrato social establecido después de la Segunda Guerra Mundial, donde el trabajo duro y la lealtad a la empresa se encontraron con salarios, beneficios, capacitación y seguridad económica en aumento de las empresas ya no caracteriza gran parte del lugar de trabajo estadounidense. El "lugar de trabajo fisurado", donde las empresas se enfocan en sus competencias principales y subcontratan todo lo demás, da como resultado bajos salarios, pocos beneficios e inseguridad laboral para los trabajadores. La proporción de trabajadores en arreglos de trabajo alternativos, como contratistas independientes, franquiciados y en la economía, está creciendo sustancialmente, del 10,7% en 2005 al 15,8% en 2015. Las viejas estructuras del mercado laboral de la posguerra no están a la altura de la ola de automatización del siglo XXI, en particular para los trabajadores con habilidades bajas y medias ya en desventaja debido a un cambio tecnológico y globalización sesgados previamente por las habilidades. Si bien la tecnología y la globalización han estimulado la competencia, la eficiencia y el dinamismo, las ganancias no han sido compartidas por todos. La distribución desigual de las ganancias no es un destino técnico; es el trabajo de las instituciones, los negocios y los gobiernos.
 
¿Los robots se quedarán con todos los trabajos?
 
Actualmente, la mayor parte de la automatización implica actividades físicas rutinarias, estructuradas y predecibles, y la recopilación y el procesamiento de datos. En general, estas tareas forman la base de ocupaciones en la fabricación, servicios profesionales y comerciales, servicio de alimentos y comercio minorista. De cara al futuro, estas tareas continuarán teniendo el mayor potencial para la automatización avanzada. Actualmente, menos del 5% de las ocupaciones están completamente automatizadas y alrededor del 60% de las ocupaciones tienen al menos el 30% de las tareas que se pueden automatizar. Con base en estas estimaciones, existe un potencial considerable para la difusión de la automatización avanzada. Lo que es menos cognoscible es cuántos empleos nuevos se crearán mediante el crecimiento de la productividad relacionado con la automatización y cómo los humanos y las máquinas trabajarán juntos.
 
Es probable que los humanos sigan dominando las máquinas en una variedad de habilidades, incluida la creatividad, las relaciones interpersonales, el cuidado, el rango emocional y la complejidad, la destreza y la movilidad. Afortunadamente, sabemos que habrá amplias oportunidades en estos trabajos. La Oficina de Estadísticas Laborales emite proyecciones periódicas de crecimiento ocupacional y en su último informe ha estimado que para el período de 2016 a 2026, 11 de las 25 ocupaciones de más rápido crecimiento estarán relacionadas con la atención de la salud, donde las habilidades dominantes son esenciales. Estas ocupaciones incluyen asistentes de salud en el hogar, asistentes de cuidado personal, asistentes médicos, enfermeras practicantes, asistentes de terapia física y asistentes. Algunas de estas ocupaciones requieren un título de cuatro años y formación posterior al bachillerato (enfermeras practicantes, asistentes médicos), pero algunas requieren capacitación y certificación en el trabajo con un diploma de escuela secundaria (asistentes de salud en el hogar, asistentes de cuidado personal, fisioterapia ayudantes).
 
Sin embargo, a pesar de que los trabajos donde los humanos tienen una ventaja absoluta pueden estar disminuyendo, hay pocas razones para esperar el fin del trabajo humano. La razón se deriva de una idea clásica en economía: ventaja comparativa.
Incluso en un mundo donde los robots tienen una ventaja absoluta en todo, es decir, los robots pueden hacer todo de manera más eficiente que los humanos, los robots se desplegarán donde tengan la mayor ventaja de productividad relativa. Los humanos, mientras tanto, trabajarán donde tengan la menor desventaja. Si los robots pueden producir 10 veces más automóviles por día que un equipo de humanos, pero solo el doble de casas, tiene sentido que los robots se especialicen y se centren a tiempo completo donde sean relativamente más eficientes, para maximizar la producción. Por lo tanto, aunque las personas son un poco peores que los robots en la construcción de casas, ese trabajo aún recae en los humanos.
 
Eso significa que la pregunta relevante sería "¿los empleos donde los humanos tienen una ventaja comparativa pagarán bien y tendrán buenas condiciones de trabajo?". Como sabemos por el desplazamiento debido a la globalización y el creciente comercio internacional, no hay nada que garantice que los humanos desplazados vuelvan a trabajar en nuevos empleos que paguen tan bien como en sus trabajos anteriores, o incluso pagar lo suficientemente bien como para mantener el estatus de clase media.

Lo que podemos hacer

Aunque todavía hay mucho que no sabemos acerca de cómo procederá esta ola de automatización, hay varias áreas de acción que podemos identificar ahora.

La educación y la capacitación se encuentran en la parte superior de la lista. La inversión en capital humano debe estar en el centro de cualquier estrategia para producir habilidades que sean complementarias a la tecnología. La fuerza de trabajo actual, incluidos los desempleados, necesita oportunidades para recapacitar y mejorar las habilidades, y las empresas desempeñan un papel activo tanto en la determinación de las habilidades necesarias como en la capacitación. Los trabajadores necesitan oportunidades para el aprendizaje permanente y los empleadores serán la clave. Una extensa literatura de investigación documenta los altos rendimientos para los trabajadores y las empresas de la capacitación basada en el empleador. La capacitación en el lugar de trabajo ayuda a cerrar las brechas entre el aprendizaje escolar y la aplicación de estas habilidades en el lugar de trabajo y en ocupaciones específicas.
 
Las escuelas también tendrán que cambiar. Anticipar las futuras necesidades y demandas de habilidades se suma a la urgencia de abordar los muchos desafíos en la educación primaria, secundaria y superior, incluyendo logros y brechas de oportunidad por raza y estatus socioeconómico en la educación primaria y secundaria y mejorar el acceso, la asequibilidad y el éxito en educación secundaria. El sistema educativo también debe hacer más para producir trabajadores de CTIM y garantizar que la fuerza de trabajo sea diversa.
Sin embargo, la educación sola no será suficiente. Los responsables de las políticas deberían centrarse en amortiguar las transiciones necesarias después de la pérdida del empleo mediante el fortalecimiento de la red de seguridad social. En EE. UU., esto significa fortalecer el seguro de desempleo (garantizar la adecuación de los beneficios, incluida la duración de la elegibilidad), Medicaid, el Programa de Asistencia de Nutrición Suplementaria y la Asistencia Transitoria para Familias Necesitadas. Un programa de seguro salarial para todos los trabajadores desplazados ayudará a alentar a las personas a permanecer unidas a la fuerza de trabajo.

En 1966, el informe final de la Comisión Nacional de Tecnología, Automatización y Progreso Económico declaró: "El desplazamiento constante es el precio de una economía dinámica. La historia sugiere que es un precio que vale la pena pagar. Sin embargo, las cargas y los beneficios que los acompañan deben distribuirse equitativamente, y este no siempre ha sido el caso". La Comisión recomendó respuestas que manejan la salud general de la economía (administrando y fortaleciendo la demanda agregada), promoviendo oportunidades educativas, proporcionando empleo público y mantenimiento seguro de ingresos transitorios. Después de 50 años, estas áreas siguen siendo la hoja de ruta básica para la respuesta de política pública. Las soluciones y cualquier obstáculo son políticos, no económicos o técnicos.