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En 2001, un atrevido grupo de desarrolladores creó un nuevo enfoque para el desarrollo de la tecnología. A este enfoque le dieron el nombre de Agile; el proceso de creación puso a los clientes en el centro del desarrollo de productos, alentó la creación rápida de prototipos y aumentó drásticamente la velocidad y la agilidad corporativas.

Si bien Agile comenzó como una innovación de desarrollo de productos, acabó por generar una estrategia corporativa y una revolución de procesos. El desarrollo de Agile sentó las bases intelectuales para el movimiento Lean en emprendimiento y esto empujó aún más a los líderes empresariales a organizar su modelo de negocio y el trabajo de desarrollo de productos en torno a una serie de experimentos, probando hipótesis críticas a lo largo del camino. Inicialmente, Agile y Lean se hicieron populares en el mundo de las start-ups, pero no tardarían en ser adoptadas por los principales líderes empresariales de todo el mundo. General Electric (GE) implementó las famosas metodologías Lean en todas sus divisiones, ayudando a reducir el tiempo de ciclo y alineando mejor su trabajo con las necesidades de los clientes; esto llevó a la declaración del entonces CEO Jeff Immelt de que GE se había transformado de un "conglomerado clásico a una start-up con 125 años".

Hoy en día, las empresas líderes están adoptando una nueva metodología de procesos de negocios. Una vez más, ha comenzado en las entrañas de las empresas de tecnología y las empresas emergentes. Y, una vez más, los líderes empresariales harían bien en prestar mucha atención a las implicaciones estratégicas.

La metodología se llama Entrega Continua (EC) y, al igual que Agile, comenzó como una metodología de desarrollo de software. En lugar de mejorar el software todo de golpe, las actualizaciones se realizan continuamente, pieza por pieza, permitiendo que el código de software se entregue a los clientes tan pronto como se complete y se pruebe. Las empresas que pueden implementar con éxito la EC en toda su organización obtendrán importantes beneficios estratégicos, que incluyen:

  • Un tiempo de comercialización más rápido. Los clientes pueden disfrutar antes de las ventajas de las nuevas funciones. Los desarrolladores reciben comentarios más rápido de los clientes sobre sus funciones, llevando a mejores características que satisfacen con mayor precisión las necesidades de los clientes.
  • Podrá realizar más experimentos. Los lanzamientos frecuentes permiten a las empresas experimentar continuamente con nuevas funciones y probarlas en diferentes audiencias. En algunos casos, las nuevas características se implementan en el código y se activan o desactivan para un segmento de cliente particular mediante el uso de un indicador de función simple.
  • Podrá corregir los errores más rápido. Debido a que el código de software se lanza en lotes más pequeños, es más fácil identificar el origen de cualquier problema. "Es más fácil entender las consecuencias de un cambio si se están dando muchos pequeños pasos", señala el CIO de la empresa de software bajo demanda Catalant, Bryan Stevenson.
  • Podrá maximizar la productividad de ingeniería. Los ingenieros aman los entornos de la entrega continua porque pueden ver de inmediato cómo su trabajo agrega valor a la organización. Esa satisfacción conduce a un ambiente de trabajo más atractivo en un mercado de talento competitivo. Como señala el ex jefe de producto de Maxwell Health, Inessa Lurye: "La entrega continua es una de las prácticas de ingeniería más contemporáneas que atrae a ingenieros de alta calidad".

El caso de la empresa de tecnología sanitaria athenahealth es ilustrativo. Fundada en 1997, la compañía implementó cada mes grandes lotes de cambios en su aplicación para toda su base de clientes durante muchos años. Para el año 2016, los clientes temían los nuevos lanzamientos mensuales, era tal el temor que un cliente importante tenía que implementar un equipo de administración de crisis de 70 personas para administrar las consecuencias de cada publicación mensual. El nuevo CTO, Prakash Khot, quien había llegado de Salesforce, cambió la empresa hacia la entrega continua, probando los cambios con mayor frecuencia y en audiencias más pequeñas. El resultado ha sido un aumento dramático en la satisfacción del cliente y un gran impulso a la moral interna.

Cuando se fundó Facebook en 2004, la compañía adoptó la metodología Agile de entrega de software para garantizar que el código se enviara lo más rápido posible. La organización evolucionó hacia un ciclo de lanzamiento semanal, respondiendo rápidamente al mercado y la competencia. Pero en 2016, el equipo de ingeniería luchó por respaldar la escala de las versiones semanales y esto implicó de 8.000 a 14.000 cambios de software que llevaron hasta 14 horas para poder implementarse en la producción. En 2017, Facebook pasó a un modelo de entrega continua. En agosto de 2017, se necesitó un promedio de 3,5 horas para implementar en producción un código de un ingeniero y la compañía espera poder reducir esa cifra a dos horas en 2018.

La entrega continua es una tendencia creciente en la industria del software. Por una buena razón: representa un método más eficaz para el desarrollo de software con el fin de lograr objetivos externos e internos. Diversas estimaciones y encuestas sugieren que hasta el 20% de los profesionales de software lo están usando de alguna forma. Los ejecutivos de empresas grandes y pequeñas harían bien en adoptar esta nueva metodología e incluso presionar a sus organizaciones para que adopten esta técnica más flexible y poderosa para desarrollar productos tecnológicos. La lección para los ejecutivos de negocios es que la entrega continua es más que una oscura metodología de desarrollo de software que se debate en las entrañas de su departamento de IT. La EC representa una importante ventaja competitiva y un arma cultural en la batalla por el talento y la lealtad de los clientes.